Principale Viaggio Inseguire un'inafferrabile star di YouTube: l'adorabile panda rosso

Inseguire un'inafferrabile star di YouTube: l'adorabile panda rosso

Questo zoo di Wheeling, W.Va., offre incontri ravvicinati e personali con gli animali.

Junji, un panda rosso di 2 anni all'Oglebay Good Zoo, si stanca di distribuire l'uva e fa una passeggiata nel suo recinto. (Molly O Fotografia)

I panda giganti sono carini, certo, ma non la metà dei loro cugini piccoli, i panda rossi. Una delle preferite negli zoo di tutto il mondo, le creature dalla faccia tonda e dagli occhi abbottonati si aggirano sugli alberi o fanno un pisolino con le loro soffici code avvolte intorno a loro come sacchi a pelo a strisce bianche. Adorabilmente antropomorfi, i panda rossi possono persino camminare sulle zampe posteriori con l'andatura tremante di un bambino. Questo secondo il mio video preferito di YouTube, comunque, in cui un panda rosso, spaventato da un sasso, si impenna e lancia le zampe in aria. Il video è stato visto quasi 157.000 volte, quindi chiaramente non sono solo nella mia ossessione.

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Un giorno, mentre guardavo i video del panda rosso online, mi sono imbattuto in una clip di persone: persone normali! — accarezzare i panda rossi allo zoo. Ho fatto una piccola ricerca e ho scoperto che il video è stato girato all'Oglebay Good Zoo dell'Oglebay Resort a Wheeling, Virginia, a meno di cinque ore di auto da casa mia a Washington. L'ho immediatamente portato all'attenzione di mio marito scettico.

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'È uno zoo legittimo e accreditato', ho assicurato a Steve, che si è anche opposto al prezzo di $ 165. Ho insistito con più argomenti. 'Possiamo portare Molly e i gemelli', i miei cugini che vivono lì vicino, tutti rossi naturali, proprio come i panda. 'I $ 165 valgono solo per le foto.'

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Incapace di confutare la mia logica ferrea, Steve accettò di andare. Alcuni mesi dopo, siamo andati all'Oglebay Resort, un vasto hotel e centro congressi che comprende un campo da golf, piste da sci e un centro naturale oltre all'Oglebay Good Zoo.

Abbiamo fatto il check-in con un'affabile giovane donna che è stata sorpresa di sapere che avevamo guidato fino in fondo dal Distretto solo per andare allo zoo: dopotutto, la nostra città natale ha uno zoo molto più grande, con panda in abbondanza. Il semplice guardare gli animali da lontano, volevo spiegare, spesso mi lascia insoddisfatto; Speravo in un'esperienza sensoriale piena, e forse anche in un momento di connessione con queste rare e bellissime creature. Quello che in realtà è uscito dalla mia bocca è stato: 'Voglio sapere che odore hanno'.

'Eh,' ha risposto la signora del check-in.

La mattina dopo abbiamo incontrato mia cugina Molly e le sue gemelle, Emma e Aubrey, allo zoo. 'Chi vuole vedere dei panda rossi!' Ho urlato. 'Me!' gridò Aubrey.

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Emma sembrava dubbiosa. 'Ti mordono?' lei chiese.

'Sono molto gentili', ha risposto un guardiano dello zoo, non rispondendo esattamente alla domanda di Emma. Poi ci ha fatto ammucchiare su un carrello da golf e ci ha portato in un piccolo edificio di cemento adiacente all'habitat del panda rosso. Prima di entrare nell'edificio, ha presentato i panda. 'Amber è una femmina di 12 anni, quindi è una specie di nostra vecchia signora', ha detto. 'Il nostro ultimo panda rosso, Junji, è un maschio di 2 anni.'

Poi ci ha consegnato dei guanti di gomma e ci ha detto che non ci era permesso toccare i panda, ma che i panda potevano toccarci.

'Sono come le regole degli strip club', dissi, dimenticando temporaneamente che c'erano dei bambini in giro.

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Ignorando la mia battuta, il guardiano dello zoo ci fece entrare, dove trovammo Amber e Junji seduti su una sporgenza, che aspettavano pazientemente la colazione. Amber si stiracchiò e sbadigliò, sembrando così adorabile che praticamente svenni. I panda rossi, sono felice di riferire, sono ancora più carini di persona di quanto non lo siano online, anche se hanno un odore decisamente muschiato.

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Il custode porse alle ragazze dell'uva viola tagliata a metà e disse loro di offrire il frutto ai panda sui palmi piatti. Emma ha provato per prima, ma la bambina di 6 anni ha perso rapidamente i nervi e ha lasciato cadere l'uva sul pavimento. Aubrey tenne l'uva più a lungo, ma anche lei la lasciò cadere quando Junji la sorprese posandole la zampa sul braccio.

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'Posso provare?' chiesi, cercando di apparire disinvolto, in modo che il portiere non si rendesse conto che l'obiettivo della mia vita era convincere Junji a toccarmi il braccio come aveva fatto con Aubrey. Tenevo un chicco d'uva appena fuori dalla sua portata, e il panda si fermò sulle zampe posteriori, posò delicatamente il suo artiglio affilato sul mio braccio e mi tirò giù la mano. Ci sono voluti ogni grammo della mia forza di volontà per non raccogliere Junji e seppellire la mia faccia nella sua morbida pelliccia rossa. Sono stato aiutato, tuttavia, dal peso e dalla potenza sorprendenti del panda: questo è, dopotutto, un animale che vive sull'Himalaya, mangiando uccelli, uova e bambù.

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I gemelli alla fine si sono riscaldati con i panda. Alla fine, noi umani abbiamo apprezzato molto l'intero incontro di 20 minuti. I panda, invece, sembravano un po' annoiati. La mia analogia con lo strip club era ancora più azzeccata di quanto mi aspettassi, anche se mi sono astenuto dal menzionarla di nuovo.

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Salutiamo con riluttanza i panda, ma la nostra avventura allo zoo non è ancora finita. Per altri $ 75, ho fatto una pazzia per il secondo incontro con gli animali.

'Ora daremo da mangiare alle lontre!' Ho detto ai gemelli.

Ho sempre pensato alle lontre come animali sciocchi e rilassati, ma quell'illusione è stata rapidamente dissipata. Quando il nostro custode ci ha condotto in un edificio che puzzava di pesce, ha iniziato a darci indicazioni con la cadenza intensa di una guardia carceraria di massima sicurezza.

'Devi stare sempre dietro la linea gialla', ha detto il nostro portiere. 'Se fai cadere un pezzo di pesce, non piegati e raccoglilo. Allontanarsi dal pesce e lascia che la lontra lo raccolga.'

Quindi ha aperto una porta e siamo entrati nel recinto delle lontre, che comprendeva un piccolo fiume nella parte anteriore con una parete di plexiglass, progettato in modo che i visitatori potessero vedere le lontre nuotare. Altri avventori dello zoo osservavano gelosamente dall'altra parte del muro mentre il nostro custode ci passava davanti mazzetti di carne e sardine congelati. Due lontre correvano avanti e indietro lungo la linea gialla, che erano state addestrate a non oltrepassare.

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Al segnale del guardiano, lanciai una sardina alla più grande delle due lontre; se lo prese in bocca e lo ingoiò in un sorso. Emma gettò nell'acqua un pezzo di salmone congelato delle dimensioni di un fermaporta e l'altra lontra lo segò con notevole efficienza. Queste lontre erano carine, d'accordo, ma avevano dei denti davvero aguzzi.

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Questa consapevolezza è il motivo per cui, quando ho accidentalmente lasciato cadere un pezzo di pesce, sono saltato via da esso come se fosse una granata viva. Una delle lontre - in palese violazione delle regole - si è lanciata verso di me, attraversando la linea gialla con un'unica concentrazione.

'Cosa accadrà quando finiamo il cibo?' Ho chiesto. La risposta: siamo usciti da lì abbastanza rapidamente.

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Dopo i nostri incontri con gli animali, abbiamo trascorso un po' più di tempo ad esplorare lo zoo e abbiamo trovato più opportunità di interagire con gli animali. C'era, per esempio, un cortile dove potevi passeggiare tra pigri canguri senza nemmeno un accenno di recinzione tra te e i marsupiali. Abbiamo anche visitato i lorichetti color arcobaleno in una voliera dove si potevano acquistare tazze di acqua zuccherata per nutrire gli uccelli. Ciò li ha portati a litigare ferocemente sull'opportunità di appollaiarsi - e fare la cacca - sulle nostre braccia e teste.

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'Perché sono così colorati?' Ho chiesto a uno dei ragazzi di turno. Mi chiedevo se il loro vivido piumaggio funzionasse in qualche modo come mimetizzazione nella foresta pluviale australiana.

«Perché sono lorichetti», rispose.

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Il nostro viaggio all'Oglebay Good Zoo potrebbe non essere stato educativo nel senso tradizionale della parola, ma ha certamente chiarito qualcosa che sapevo intellettualmente, ma non ho apprezzato molto finché non ho visto da vicino i miei animali preferiti. La natura è davvero rossa nei denti e negli artigli. Sospetto che le lontre, i lorichetti e forse anche i panda rossi mi divorerebbero se si presentasse l'occasione. Ma come membro particolarmente tenero di una specie deliberatamente delirante, voglio ancora coccolarli tutti.

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Se vai

Dove alloggiare

Oglebay Resort

465 Lodge Dr., Wheeling, W.Va.

877-436-1797

oglebay.com

Il resort di 1.700 acri si rivolge principalmente a golfisti e sciatori, ma ha molto da offrire anche agli amanti degli animali, inclusi sentieri escursionistici, passeggiate a cavallo, un centro naturale e, naturalmente, l'Oglebay Good Zoo. Camere da $ 109.

Cosa fare

Zoo di Oglebay buono

465 Lodge Dr., Wheeling, W.Va

304-243-4100

oglebay.com/activities/good-zoo

L'ingresso allo zoo costa $ 9,95 per gli adulti; $ 5,95 per bambini dai 3 ai 12 anni; gratuito per i bambini più piccoli. Gli incontri con animali partono da $ 165 per due persone e puoi scegliere tra i seguenti animali: lemure dalla coda ad anelli; lemure mangusta; canguro e wallaby; Panda rosso; e bradipo a due dita. Un incontro con due animali costa $ 240. Puoi portare fino a tre persone aggiuntive per $ 20 ciascuna e tutti i partecipanti devono avere almeno 5 anni.Se acquisti un incontro con animali, puoi esplorare lo zoo quel giorno senza costi aggiuntivi.Aperto dalle 11:00 alle 20:00 Da domenica a giovedì e dalle 11:00 alle 21:00 Venerdì e sabato, tempo permettendo.

Informazione

puoi viaggiare con l'alcol

wheelingwv.gov

SD