Principale Viaggio L'Antartide sta diventando più facile da visitare. Ecco come arrivare in fondo al mondo.

L'Antartide sta diventando più facile da visitare. Ecco come arrivare in fondo al mondo.

Le nuove navi stanno ampliando il lusso e i servizi; puoi persino guidare dal continente.

Gli avventurieri di una crociera Quark Expeditions dalla punta dell'Argentina all'Antartide visitano una colonia di pinguini popolata da pulcini di Adelie in attesa che i loro genitori tornino dal mare con del cibo. (Andrea Sachs/The Washington Post)

Qualche settimana fa, ero in fila per l'immigrazione all'aeroporto di Buenos Aires, avvicinandomi di poco all'Antartide, quando ho saputo di una crociera in auto per il Continente Bianco.

Non scendiamo dalla nave, disse il viaggiatore americano, ma continuerò a considerarlo il mio settimo continente.

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Non so se Shackleton approverebbe - ha lavorato duramente per il suo timbro di atterraggio - ma l'esploratore polare sarebbe stupito di come si è evoluto il viaggio in Antartide. La destinazione isolata con l'ambiente spietato non sembra più così lontana, o così estenuante. Una traversata marittima dalla punta dell'Argentina dura circa due giorni, meno di una crociera transatlantica. In aereo, il volo da Punta Arenas, in Cile, dura in tutto due ore. Una volta lì, puoi sciare o stand up paddle; sorseggiare champagne in un gommone circondato da foche; o chiedi al tuo maggiordomo privato di stirare il tuo pigiama di balena megattere preferito. Puoi persino vedere e annusare i pinguini comodamente dal balcone della tua cabina, senza sporcarti gli stivali con il guano.

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L'Antartide sta diventando più accessibile, ha affermato Colleen McDaniel, caporedattore di Cruise Critic, che di recente ha viaggiato nel continente più meridionale con Abercrombie & Kent, un tour operator di lusso. Ci sono molte più opzioni rispetto a prima.

Controllo del mio settimo continente: un viaggio a metà prezzo in Antartide

Negli ultimi 10 anni, le crociere in Antartide sono cresciute in modo esponenziale, in numero e stile. In precedenza, principalmente navi da ricerca si avventuravano in fondo al mondo. Poi le navi da spedizione, una categoria di navi più piccole che enfatizza il mondo naturale rispetto alle indulgenze a bordo. Ora, le compagnie di crociera comuni nei Caraibi e nel Mediterraneo, come Holland America e Silversea, stanno comparendo insieme a spavaldi sostenitori come Aurora Expeditions, Quark Expeditions e Lindblad Expeditions, un partner di National Geographic.

Alex Burridge, amministratore delegato dell'Antarctica Travel Centre di Melbourne, in Australia, ha affermato che più di 20 operatori guidano viaggi in Antartide, un mix di specialisti polari e compagnie di crociere colosso che hanno aggiunto la destinazione alla loro formazione globale.

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Abbiamo tanti operatori polari di lusso quanti sono gli operatori di crociere di spedizione più tradizionali, ha affermato.

E una sfilza di nuove navi, con ambizioni ancora maggiori, sono in arrivo. Chiamala la prossima ondata di crociere antartiche.

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Molte navi stanno spingendo il limite di ciò che può fare una crociera di spedizione, ha affermato Todd Smith, fondatore e presidente di AdventureSmith Explorations, specializzata in crociere d'avventura su piccole navi. Sono più veloci, più fluidi e più rispettosi dell'ambiente e hanno molti più servizi.

I giocattoli non sembrerebbero fuori posto sul megayacht di un magnate. Gli extra extra includono elicotteri (Quark Expeditions' Ultramarine), centri scientifici con microscopi (Hurtigruten), vasche idromassaggio a sfioro e un veicolo sottomarino che può scendere di 1.000 piedi (Lindblad's Endurance), motoslitte elettriche e una mongolfiera legata (Ponant's Le Comandante Charcot) e un sommergibile per sette persone (Crystal's Crystal Endeavour). A un livello più pratico, Burridge ha affermato che gli incrociatori possono anche aspettarsi aree di carico migliorate per tender e kayak, mudroom aggiornati e cabine più comode.

Ovviamente, la nave dovrebbe migliorare la tua esperienza antartica e non sottometterla. I vantaggi sono belli, ma le attrazioni naturali sono ancora migliori. Caso in questione: da quando sono tornato dall'Antartide, sto ancora parlando della danza di corteggiamento che un pinguino di Adelia ha eseguito per me (se solo Potrei vivere su un letto di rocce e una dieta a base di krill) e non le lezioni di yoga, lo smoothie bar o la sauna con vista sull'iceberg sull'Ocean Endeavour di Quark.

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Per aiutare gli avventurieri a realizzare il loro sogno antartico, ho contattato diversi esperti per consigli sulla pianificazione, come quando andare e come scegliere una nave. Ho anche attinto al mio recente viaggio. La mia conclusione: sii flessibile. Dì di sì a ogni opportunità dentro e fuori dalla nave. E se un pinguino ti offre amore, accettalo.

Punti di partenza

La maggior parte delle navi più piccole effettua il viaggio di andata e ritorno da Ushuaia, in Argentina, a tre ore di volo da Buenos Aires. Gli operatori possono virare su un volo charter nazionale o prenotare i propri accordi e trascorrere alcuni giorni nella vivace città portuale vicino al Parco Nazionale Terra del Fuoco. Durante il viaggio di due giorni verso il continente, le navi attraversano il Passaggio di Drake, una zona d'acqua notoriamente agitata tra Capo Horn in Sud America e le Isole Shetland Meridionali. (Non lasciatevi spaventare dalla reputazione di Drake: le nostre condizioni erano tranquille come un laghetto delle anatre.) Le navi più grandi, come quelle gestite da Holland America, Celebrity e Princess, richiedono porti più sostanziosi e spesso salpano da Santiago, Cile, per Buenos Aires, o viceversa. Le navi partono anche dalla Nuova Zelanda e dall'Australia, ma il viaggio dura almeno una settimana solo andata e può costare il doppio delle crociere con base in Sud America.

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I viaggiatori con le gambe di mare gommose o lo stomaco nauseato possono saltare il Passaggio di Drake e volare direttamente alle Isole Shetland Meridionali, a circa 120 miglia a nord della penisola. Gli aerei charter, parte dei pacchetti volo/crociera, atterrano su una pista di atterraggio cilena sull'isola di King George. Non ci sono banchine commerciali o terminal di navi da crociera in Antartide, quindi le barche teneri trasportano i passeggeri da terra a nave.

A dire il vero, il vantaggio del volo è la traversata veloce. Ma quello che guadagni in velocità, lo perdi in visite turistiche. Durante le nostre giornate in mare, abbiamo avvistato balene sei e megattere, diverse specie di albatros e procellarie e delfini che saltavano tra gli spruzzi della nave. Un tramonto infuocato sul Canale di Beagle sembrava caldo al tatto. Abbiamo anche usato quei giorni liberi per conoscere la nostra destinazione attraverso lezioni quotidiane e abbiamo iniziato a creare legami con gli altri passeggeri e l'equipaggio della spedizione.

I capitani delle navi hanno più margine di manovra rispetto ai piloti di aeroplani e Smith avverte i viaggiatori aerei del rischio di ritardi o cancellazioni a causa di condizioni avverse. Se c'è un ritardo del volo a causa del tempo, ha detto, puoi avere un effetto domino. Smith suggerisce di riempire il tuo itinerario con giorni extra prima e dopo il volo, in modo da non compromettere la parte in crociera del tuo viaggio o il tuo volo di ritorno.

Quando andiamo

L'estate dell'Antartide è più breve della stagione dell'hockey su ghiaccio, da novembre a marzo. L'ora di punta (dicembre e gennaio) è spesso più costosa, ma le oltre 20 ore di luce solare, le temperature più calde e il mare generalmente più calmo possono aiutare ad alleviare il problema finanziario.

Gli animali marini e gli uccelli marini hanno una piccola finestra per stabilire la prossima generazione, quindi molte specie si muovono a un ritmo rapido. I pinguini in genere corteggiano, si accoppiano e depongono le uova a novembre e dicembre. Durante i due mesi successivi, i pulcini pelosi nascono e ingrassano prima che inizino a muta e assomigliano a piumini spennati. Durante il nostro viaggio da fine gennaio a inizio febbraio, ad esempio, abbiamo visto pulcini gentoo, sottogola e adelie aspettare che i loro genitori tornassero dal mare con il loro pasto o inseguire gli adulti distributori di cibo intorno alle colonie, strillando le loro richieste. I pinguini condividevano banchi di ghiaccio e affioramenti rocciosi con pelliccia, crabeater e foche leopardo, che si immergono in stormi di pinguini come la mano di uno spettatore in una vasca di popcorn.

Le balene si concentrano sull'alimentazione all'inizio della stagione, ma diventano più socievoli con il passare dei mesi. Abbiamo visto diverse megattere, tra cui un giovane addormentato, e una balenottera minore che ha scosso la coda diverse volte, nuotava sotto il nostro tender e muoveva la testa come una boa, osservandoci con il suo occhio gigante. (Questo comportamento è chiamato spy-hopping.)

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Per gli sport sulla neve e le escursioni a terra all'aria aperta, i primi mesi estivi sono migliori, ha detto Burridge. Con l'avanzare della stagione, le temperature aumentano e può essere più difficile trovare posti buoni o sicuri per sciare o con le racchette da neve, ha detto. Anche il campeggio rientra in questo lasso di tempo. Per motivi ambientali, i viaggiatori possono dormire solo su neve e ghiaccio, non sulla nuda terra. Il kayak e lo stand up paddle si svolgono per tutta la stagione, ma il personale potrebbe annullare l'escursione in caso di onde alte, tempeste o ghiaccio eccessivo. Il tuffo polare è sempre un tentativo.

Scegliere una nave

L'Associazione Internazionale degli Operatori Turistici dell'Antartide (IAATO) è l'angelo custode dell'Antartide. Sette operatori di spedizioni hanno fondato il gruppo nel 1991, con la missione di sostenere e promuovere la pratica di viaggi del settore privato in Antartide sicuri e rispettosi dell'ambiente.

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IAATO organizza i suoi membri in quattro categorie: C1, o navi da spedizione tradizionali che trasportano da 13 a 200 passeggeri; C2, o navi di medie dimensioni da 201 a 500 persone; CR, ovvero navi con più di 500 passeggeri; e YA, ovvero yacht a vela oa motore che trasportano non più di una dozzina di ospiti. In questa stagione, l'organizzazione ha rivendicato 40 membri C1 e C2 e prevede che il numero aumenterà di una dozzina nei prossimi due anni.

A parte i piccoli yacht, al momento nessuna delle navi passeggeri che operano in Antartide opera al di fuori della IAATO, ha affermato Hayley Collings, portavoce della IAATO.

Quando si seleziona una nave, si dovrebbe prima considerare il carico passeggeri. Le navi che trasportano più di 500 viaggiatori sono descritte come solo crociere, il che significa che i passeggeri non sono autorizzati a scendere a terra. Secondo IAATO, quasi 10.900 passeggeri durante la stagione 2018-2019 hanno visitato il continente senza metterci piede; in confronto, 44.600 incrociatori navigavano su navi con privilegi di sbarco. Princess Cruises spiega l'esperienza: La Penisola Antartica è un luogo di crociera panoramico. Le navi viaggeranno lentamente mentre un esperto docente portuale indica i siti significativi che potrai vedere a bordo.

in viaggio a New York City

Questa sistemazione è ideale per i viaggiatori con problemi di mobilità o con un budget limitato. Una crociera Princess di 16 giorni parte da circa $ 3.000 a persona doppia; una nave più piccola in genere addebita almeno il doppio per un viaggio più breve. Se puoi rivendicare l'Antartide come il tuo settimo continente è un dibattito che è meglio sviscerare davanti a un drink.

Anche le navi autorizzate a sbarcare passeggeri devono seguire rigide linee guida. Il più grande è che solo 100 persone alla volta possono visitare un sito di atterraggio. Le navi con un numero superiore a quello massimo divideranno i gruppi, con metà esplorando via terra e l'altra in tender. (Ogni gommone può ospitare circa una dozzina di persone.) Poi si scambiano. Ad esempio, durante il nostro viaggio, Quark ha diviso il nostro gruppo di 200 persone in quattro gruppi che prendono il nome dalle creature. Una volta che l'equipaggio ha chiamato la nostra squadra - Pinguini, vai nel mudroom! - abbiamo avuto circa 10 minuti per vestirci (stivali da letame presi in prestito, parka da custode) e metterci in fila per il carico. Le uscite in due parti sono durate un paio d'ore. Se le condizioni rischiose ci impedissero di sbarcare, il capo spedizione estenderebbe la porzione di mare. Al ritorno, strofinavamo i nostri stivali e li sciacquavamo in una vasca di disinfettante per evitare la contaminazione incrociata. Un membro dello staff ci darebbe il benvenuto con cioccolata calda o sidro.

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Quando la nave è in movimento, gli ospiti riempiono le loro ore con lezioni di esperti esperti in argomenti come uccelli marini, balene, geologia e politica antartica; intrattenimento (più casalingo di Atlantic City); e mangiare (tanto cibo). Sulla Ocean Endeavour, ho corso da un'attività all'altra, partecipando a conferenze e lezioni di yoga, oltre a qualsiasi evento speciale, come un concerto eseguito da un trio di membri dell'equipaggio e un'asta per raccogliere fondi per una fondazione di pinguini. Ho fatto dei pisolini nella sauna. La nave Ponant di McDaniel, Le Lyrial, ha organizzato un corso di pittura e aperitivi con musica dal vivo.

Ogni azienda ha la propria personalità e specialità, ha affermato Smith, che ha viaggiato in Antartide una mezza dozzina di volte, incluso un recente viaggio sugli sci con Aurora Expeditions.

Ho prenotato direttamente con Quark, che si adatta al nostro stile di viaggio (intimo, discreto) e ai limiti di tempo (due settimane). Ma se hai bisogno di una cassa di risonanza, contatta uno specialista come AdventureSmith (leggi le sue panoramiche della nave sul suo sito web ) o Antarctica Travel Center (dai un'occhiata al suo in linea primer). Oppure rivolgiti a un consulente di crociera. Gillian Clark, di Cruise Specialists, visitò per la prima volta l'Antartide 20 anni fa. Da allora molto è cambiato, ma fortunatamente anche molto è rimasto lo stesso.

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